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Elas podem ser minúsculas, mas essas formigas têm um mecanismo de defesa impressionante - elas evitam as mordidas e borrifam ácido em seus atacantes.

Várias espécies de formigas defendem a si mesmas e a suas colônias borrifando ácido fórmico de seus abdomens diretamente nos olhos de predadores (ou de qualquer animal em seu caminho, na verdade). Embora inofensivo para humanos em baixas concentrações, o ácido pode queimar a pele de pequenos animais e causar cegueira, e as vítimas geralmente acabam morrendo de fome.





As formigas amarelas loucas, em particular, são uma das mais implacáveis ​​criadoras de ácido do grupo; eles estão destruindo sozinhos os ecossistemas da Austrália e de várias ilhas do Pacífico ao exterminar a vida selvagem nativa com seus agressivos - e muitas vezes não provocados - ataques com ácido. Os notórios invasores provavelmente se originaram da África Ocidental, cruzando oceanos em troncos ou embarcações. Eles agora se tornaram tão prolíficos que o governo dos Estados Unidos teve que criar “ Equipes Crazy Ant Strike ”Em um esforço para tirá-los.



Formigas amarelas loucas enxameiam um pássaro tropical de cauda vermelha. Imagem: Stefan Kropidlowski / US Fish and Wildlife Service

Como as formigas da madeira, as formigas malucas freqüentemente formam supercolônias densas e agressivas, dizimando inúmeras plantas e animais em seu rastro.

No Atol Johnston, um refúgio em uma ilha no Pacífico Norte, pássaros marinhos que fazem ninhos no solo continuam sofrendo uma infestação contínua. Alisa Opar, editora da Audubon Magazine, descreveu uma cena horrível que os cientistas testemunharam na ilha vários anos atrás:



“[B] irds na zona infestada pareciam zumbis. Eles estavam lentos, se contorcendo enquanto as formigas rastejavam sobre eles. Seus olhos queimados de ácido estavam inchados, fechados e cegos. '

Um filhote com danos nos olhos e no bico após ser atacado por formigas amarelas loucas. Imagem: Sheldon Plentovich / US Fish and Wildlife Service

Os passarinhos, que instintivamente ficam colocados em seus ninhos até amadurecer, são particularmente suscetíveis aos ataques das formigas .



Outras espécies de formigas que pulverizam ácido utilizam essa arma química de maneiras interessantes: por exemplo, formigas malucas fulvas usam-no como antídoto para o veneno tóxico de formigas de fogo rivais esfregando-se com seu próprio veneno cheio de ácido fórmico durante as lutas.

O nome do ácido fórmico realmente vem deformiga, a palavra latina para formiga. O ácido foi aparentemente extraído de formigas no século 17 pelo naturalista inglês John Ray, que destilou os pobres insetos.



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